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苹果收购AR镜片初创公司 AR眼镜渐行渐近?

导语:苹果对于把AR带到消费者‘人手级’产品来说,是个推进。但是对于新的计算平台,产品形态长,需要经过几代的摸索,目前技术的难点还是集中在光学领域。”

  苹果正在可穿戴设备的路上快速前进,尤其是掌舵人库克多次强调的AR领域。众所周知,与VR设备的完全沉浸感不同,AR设备是把数据信息叠加到现实世界中,不少业内人士预计,苹果的AR眼镜可能在2020年推出。

  苹果AR眼镜似乎离我们又近了一步。

  8月30日,根据路透社报道,苹果承认已收购了一家生产AR(增强现实)眼镜镜片的初创公司。该公司名为Akonia Holographics,总部位于科罗拉多州朗蒙特。苹果在声明中说道:“苹果会不时收购规模较小的公司,我们通常不会讨论目的或计划。”

  但是很明显,苹果正在可穿戴设备的路上快速前进,尤其是掌舵人库克多次强调的AR领域。众所周知,与VR设备的完全沉浸感不同,AR设备是把数据信息叠加到现实世界中,不少业内人士预计,苹果的AR眼镜可能在2020年推出。

  从ARKit再到AR眼镜,苹果在AR事业上也欲和手机一样,“软硬通吃”。而Akonia Holographics的镜片产品则是AR眼镜中重要的上游部件,其网站显示,该公司成立于2012年,由全息投影技术科学家成立,最初专注于全息数据存储,然后转身AR眼镜镜片。

  尽管2017年以来,AR、VR热潮褪去,但是行业风投们仍聚焦于头部企业和技术型公司,并且对AR的期待更高。《VR/AR全球投资回顾与2018年展望报告》中就提及,2018年潜在的新兴投资机会就包括移动AR、AR眼镜,其中AR眼镜的上游供应商(如光学器件、摄像头模组等)、工业级企业解决方案等易受到青睐。

  AR眼镜可期?

  AR眼镜的一大核心元件是光学模组、镜片,在这一光学技术领域中,Akonia Holographics的光波导技术有其特色。官网介绍中写道,公司将体全息反射和波导(waveguide)光学器件应用于智能眼镜中的透明显示元件中。而这项被称为HoloMirror™的技术将使头戴设备更薄、更透明、重量更轻,同时实现高FOV(视场)和低制造成本。

  光波导技术简单而言,是在人眼前加入一层透明的、薄的、可以显示所需的图形的光学波导设备,使AR眼镜更轻薄、佩戴更舒适。

  “光波导技术主要有两种,一种是阵列波导,另一种是全息波导。”蓝驰创投的VR/AR投资人何嘉伟接受21世纪经济报道记者采访时谈道,“阵列波导方案显示效果较好,以色列的Lumus领先,苹果的代工厂之一广达电脑就和Lumus签了合约。国内灵犀微光一年前就采用了这个技术。Akonia Holographics的技术则更接近于这一类。”

  全息波导的代表厂商是Magic Leap和HoloLens。据了解,这项技术有不同的分类,但基本的方案是将图像发射到一块玻璃的侧面并在镜片中的蚀刻之间反弹,并最终将该图像发射到用户的眼睛。这项技术备受欢迎是因为它支持薄而大的透明设计,尽管也会出现色彩再现等问题。何嘉伟告诉记者:“全息波导采用的是光刻技术,所以产品上量的话成本比较可控。”

  在何嘉伟看来,苹果不满足以依赖外部供应商,更想要掌握核心技术,然后把这些授权给代工厂生产。

  此次收购,苹果获得了光学技术方面的补足。但对于AR技术的积累,苹果多年前就已经开始布局,2017年随着ARKit开发平台的推出,苹果的AR野心也越发明朗。根据彭博社此前的报道,几年前苹果就成立了 AR开发项目团队,其工程师已有数百人,他们正着手研发的项目代号为“T288”。ARKit就是该团队的第一个产品,接下来最有可能的就是AR眼镜。

  但是AR眼镜的厂商们竞争也越发激烈,《VR/AR全球投资回顾与2018年展望报告》就写道:“大量AR眼镜整机厂商在2017和2018 年获得资金并推出HMD/HUD产品。而市场上产品的快速迭代、可能出现的价格竞争,以及销售难以规模化等问题均给这些厂商带来了挑战。此外,与VR市场的情况相似,规模有限和缺乏生态运营能力的企业较难再长期生存下去。 ”

  苹果的AR野心

  在AR的行进中,苹果通过买买买来扩充装备。

  2008年,苹果以2.78亿美元收购P.A. Semi,这家公司专注于超低功耗处理器设计;2013年,苹果又以3.45 亿美元收购以色列 3D 传感器生产商 PrimeSense;2015年,苹果拿下了德国企业 Metaio,该公司主要研究 SLAM为基础的 AR 技术,积淀颇为深厚,其AR软件在零售业、工业、汽车市场上都有耕耘。

  到了2016年,苹果又收购了初创企业Flyby Media,其技术包括室内定位和导航、无人机自动导航、无人驾驶汽车以及头戴式显示系统追踪等。2017年,收购了一家提供眼球追踪技术的公司SensoMotoric Instruments,在2018年发布的ARKit 2中,就配备有眼动追踪功能。

  纵观苹果的收购历史,其中主要的目的是人才吸收和技术储备,基本都不是为了业务布局。这和其他大公司相比,有很大的不同,其他大型公司许多收购会金额极大,而且往往极其高调,主要目的是为了扩展不同领域更大的市场份额。

  从金额上,苹果的收购堪称小气,和其巨大的现金规模完全不匹配。而收购的这些公司主要是通过技术输入来服务苹果的主营业务,而一切动作都是为了提高iPhone等产品的能力,所有技术都是围绕着iOS这个帝国展开。

  但也有业内人士指出,苹果AR眼镜很可能搭配“rOS”操作系统,同时苹果正在研发基于AR产品的定制芯片,把CPU、GPU、AI单元集中在比标准处理器更小的芯片上,且耗电量也更低。

  另一位AR业内人士告诉21世纪经济报道记者:“此次收购 Akonia Holographics,苹果并非是急于推出一个独立的AR眼镜产品,而依然是通过吸收其公司人才来探索iOS生态下AR技术。即便随着技术成熟,推出的AR眼镜也将和苹果的iPhone等产品做紧密的结合,并且让开发者为其增加实用性的功能。这和谷歌推出谷歌眼镜,几乎单纯为了炫技是完全不同的。苹果的作风一定会更务实,其推出的产品的价格即便较高,也一定会以销量和较大的市场体量为导向。”

  而相比于谷歌、微软等竞争对手,苹果AR眼镜目前来看还是瞄准消费级产品,但是微软和谷歌开始往B端生意倾斜。

  微软的HoloLens以SLAM技术(同步定位与地图构建,Simultaneous localization and mapping)目前在企业中应用较为广泛;Google Glass消费版虽然出师未捷,企业版却开始展崭露头角。但要进一步大规模普及,还未到时机。不过何嘉伟告诉记者,AR眼镜一直持续增长,本身基数很低。以前HoloLens等产品主要卖给开发者,现在开始往企业上铺,以项目式的销售为主,比如将解决方案出售给工业、安防等领域。

  他还谈道:“苹果在憋大招,没达到消费级的产品要求,苹果不会推出。但它并不心急,它的销售预期至少要到智能手表的程度。另一方面,苹果对于把AR带到消费者‘人手级’产品来说,是个推进。但是对于新的计算平台,产品形态长,需要经过几代的摸索,目前技术的难点还是集中在光学领域。”

【责任编辑: 白晶 】

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